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Quatro experimentos patrocinados pela NASA serão lançados na espaçonave Virgin Galactic

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Uma espaçonave alada decolará em breve com quatro experimentos tecnológicos apoiados pela NASA a bordo. O SpaceShipTwo da Virgin Galactic irá separar-se da aeronave transportadora de fuselagem dupla WhiteKnightTwo e continuar o seu voo de teste com motor de foguete. 
 
O vôo, programado para não antes de 13 de dezembro, é a primeira missão da Virgin Galactic para a NASA. programa de Oportunidades de Voo da agência ajudou os quatro experimentos a dar uma volta no SpaceShipTwo. O programa comprou os serviços de voo, a acomodação e a viagem da Virgin Galactic para as cargas úteis. Durante o voo, as cargas coletarão dados valiosos necessários para amadurecer as tecnologias para uso em futuras missões.
"A adição antecipada da SpaceShipTwo a uma lista crescente de veículos comerciais de apoio à pesquisa suborbital é animadora", disse Ryan Dibley, gerente de campanha da Flight Opportunities no Centro de Pesquisa de Voo Armstrong da NASA em Edwards, Califórnia. “O acesso barato ao espaço suborbital beneficia grandemente a pesquisa tecnológica e as comunidades de voos espaciais mais amplas”.
O investimento da NASA na crescente indústria espacial suborbital e a forte economia na órbita baixa da Terra permitem que a agência se concentre em horizontes mais distantes. A NASA se aventurará em direção à Lua - desta vez para ficar, de forma sustentável, medida - a fim de desenvolver novas oportunidades e se preparar para os astronautas explorarem Marte.
As demonstrações de tecnologia planejadas a bordo do SpaceShipTwo poderiam ser úteis para missões de exploração. Para o Investigador Principal Josh Colwell, da Universidade da Flórida Central, em Orlando, o voo da Virgin Galactic ajudará a refinar ainda mais a Colisão em Experiência de Pó (COLLIDE). O experimento visa mapear o comportamento de partículas de poeira em superfícies planetárias. Vôos suborbitais permitem que Colwell e sua equipe coletem dados úteis para projetar arquiteturas de exploração na Lua, em Marte e além.
A presença de poeira em asteróides e luas com baixa gravidade superficial introduz desafios para missões humanas e robóticas. As partículas podem danificar o hardware e contaminar os habitats. Compreender a dinâmica da poeira pode ajudar a NASA a projetar melhores ferramentas e sistemas para missões de exploração.
Neste voo de microgravidade, o COLLIDE simulará a superfície empoeirada de um asteróide e um impacto na superfície. O experimento irá coletar vídeo de alta qualidade da dispersão de poeira. 

“Queremos ver como a poeira na microgravidade se comporta quando é perturbada. Quão rápido vai voar? Quão cuidadoso você tem que ser para evitar perturbar demais a superfície? Se você tem um pouso forçado e perturba muito a superfície, quanto tempo você terá que esperar até que a poeira saia? ”Colwell explicou. 

Aqui na Terra, isso não é tão preocupante. Colwell explicou que no espaço, onde a ausência de gravidade complica cada tarefa, tais considerações são significativas para o planejamento da missão.

“Se você tem um pequeno distúrbio de poeira e pode contorná-lo, ótimo. Se as partículas de poeira tiverem velocidade suficiente, elas podem contaminar e grudar em equipamentos bem acima da superfície, causando problemas de segurança e sucesso na missão ”, disse Colwell.
Os dados COLLIDE coletados em seu primeiro espaço suborbitário, bem como os dados de um experimento relacionado previamente testado em voos de aeronaves parabólicas patrocinados pela NASA, poderiam ajudar futuros exploradores humanos e robóticos em todo o sistema solar. As outras cargas de tecnologia previstas para o voo da SpaceShipTwo são:
  • Experimento de fluxo multifásico de microgravidade para testes suborbitais 
    Johnson Space Center da NASA em Houston
    Sistemas de suporte à vida são parte integrante de uma capacidade de habitação em espaço profundo. Eles normalmente incluem processos onde líquidos e gases interagem, exigindo tratamento especial no espaço. Este sistema de duas fases separa gás e líquido em microgravidade. A tecnologia também pode ser aplicada à utilização de recursos in-situ, sistemas de energia, transferência de propulsores e muito mais.
     
  • Validando o hardware de geração de imagens telemétricas para imagens assistidas por tripulação e autónomas em aplicações suborbitais
    Universidade da Flórida, em Gainesville
    Para viver no espaço profundo, os astronautas terão que cultivar seus próprios alimentos. Este experimento estuda como a microgravidade afeta o crescimento das plantas. O experimento usa um instrumento biológico de imagem fluorescente projetado para coletar dados sobre a resposta biológica de uma planta ou tecido vegetal.
     
  • Plataforma de isolamento de vibração
    Controlada Dynamics Inc. em Huntington Beach, Califórnia As
    naves espaciais e as cargas úteis estão sujeitas a ambientes de lançamento intensosEsta interface de montagem para veículos orbitais e suborbitais é projetada para diminuir os distúrbios em cargas úteis durante o lançamento, reentrada e pouso.         
Atualmente, todas as quatro cargas estão programadas para futuras demonstrações de voo, permitindo aos pesquisadores coletar dados adicionais e amadurecer suas tecnologias.
Sobre as oportunidades de voo
O programa Oportunidades de Voo é financiado pela Diretoria de Missão de Tecnologia Espacial  da NASA  na sede da agência em Washington e gerenciado no Centro de Pesquisa de Voo Armstrong da NASA em Edwards, Califórnia. Ames Research Center da NASA, no Vale do Silício, na Califórnia, gerencia a solicitação e a seleção de tecnologias a serem testadas e demonstradas em veículos comerciais de voo.
A Virgin Galactic e outros fornecedores de voos espaciais comerciais dos EUA são contratados para fornecer serviços de voo para a NASA para testes de voo e demonstração de tecnologia. Pesquisadores da academia e da indústria com conceitos de exploração, aplicações espaciais comerciais ou outras tecnologias de utilização espacial de potencial interesse para a NASA podem receber doações do programa Flight Opportunities para comprar vôos suborbitais desses e de outros provedores de voos espaciais comerciais dos EUA. A próxima solicitação de possíveis cargas úteis está prevista para ser lançada em janeiro de 2019. Para obter informações sobre oportunidades atuais, visite:

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